Brussels on Max Alert Due To ‘Immediate Threat’

Belgium put the capital Brussels on maximum security alert on Saturday, shutting the metro and warning people to avoid crowds because of a “serious and imminent” threat of coordinated, multiple attacks by militants.

A week after the Paris bombings and shootings carried out by Islamic State militants, of whom one suspect from Brussels is at large and said by police to be highly dangerous, Brussels was placed on the top level “four” in the government’s threat scale after a meeting of top ministers, police and security services.

Soldiers were on guard in parts of Brussels, including at the institutions of the European Union headquartered in the city. Brussels is also home to the headquarters of NATO.

“The result of relatively precise information pointed to the risk of an attack along the lines of what took take place in Paris,” Prime Minister Charles Michel told a news conference on Saturday. The Paris carnage left 130 people dead.

The US Embassy in Belgium has urged Americans in the country “to shelter in place and remain at home” after the imminent threat warning was issue.

In a statement on its website Saturday, the embassy said “if you must go out, avoid large crowds.” It said it would provide updated information as it becomes available.

“We are talking about the threat that several individuals with arms and explosives would launch an attack perhaps in several locations at the same time,” Michel said.

He declined to elaborate, but said the government would review the situation on Sunday afternoon.

The metro system is to remain closed until then, in line with recommendation of the government’s crisis center. Major shopping centers and stores did open on Saturday morning, with soldiers deployed outside shops. However, many began closing their doors from around midday.

The crisis center advised the public to avoid places where a lot of people come, such as shopping centers, concerts, sports events or public transport hubs. The city’s museums were shut and concert venues cancelled planned evening events.

The agency has called on local authorities to cancel large events and postpone soccer matches, as well as stepping up the military and police presence.

Foreign Minister Didier Reynders said that 1,000 troops were now available for patrols, double the level of a week earlier.

Fugitive suspected militant Salah Abdeslam, 26, slipped back home to Brussels from Paris shortly after the attacks, in which his elder brother Brahim blew himself up at a cafe.

Fears of the risk Salah Abdeslam still poses prompted the cancellation last week of an international friendly soccer match in Brussels against Spain. The crisis center said weekend games in Belgium’s two professional divisions should now be postponed, but most outside Brussels appeared set to go ahead.

Belguim at the Heart of Paris Terror Probe

The alert level for all of Belgium was raised following the Paris attacks to level three out of four, implying a “possible or probable” threat. Previously, only certain sites, such as the US embassy, were at level three.

Belgium, and its capital in particular, have been at the heart of investigations into the Paris attacks – which included suicide bombers targeting a France-Germany soccer match – after the links to Brussels emerged. Three people detained in Brussels are facing terrorism charges.

Federal prosecutors said on Saturday that weapons had been found at the home of a person charged on Friday.

EU interior and justice ministers in Brussels on Friday pledged solidarity with France in the wake of the Paris attacks and agreed a series of new measures on surveillance, border checks and gun control.

French authorities have said the attacks were planned in Brussels by a local man, Abdelhamid Abaaoud, 28, who fought for Islamic State in Syria and was killed in a police siege of an apartment in the Paris suburb of St. Denis on Wednesday.

Salah Abdeslam, who was from the same Brussels neighbourhood of Molenbeek as Abaaoud and is said by officials to have known Abaaoud in prison, was pulled over three times by French police but not arrested as he was driven back to Brussels early last Saturday by two of the men now in custody.

As well as Abdeslam’s brother, a second man from Molenbeek, Bilal Hadfi, was also among the Paris suicide bombers.

Belgian Interior Minister Jan Jambon told reporters he wanted a register of everyone living in Molenbeek because it was not clear at present who was there, with authorities conducting door-to-door checks of every house.

“The local administration should knock on every door and ask who really lives there,” Jambon said.

The last time any part of Belgium was put on maximum alert was in May 2014 when an Islamist gunman shot dead four people at the Jewish Museum in Brussels. At that time, Jewish schools, synagogues and other institutions were put on level four.

The capital as a whole was last at the level four for about a month at the end of 2007 and the start of 2008, when authorities intercepted a plot to free convicted Tunisian Nizar Trabelsi. Brussels’ traditional New Year fireworks display was cancelled.

Trabelsi was sentenced in Belgium in 2003 to 10 years for attempting to blow up a Belgian military base that houses US soldiers. He was extradited to the United States in 2013.

1 reply
  1. Joe Levin
    Joe Levin says:

    עד לחודש האחרון, בירת בלגיה הצטיירה כמעוז של שלווה האירופאית, ועיקר העניין בה נסוב סביב מוסדות האיחוד האירופי שבתחומה, אירועי ספורט וביזאר. השלווה הופרה לראשונה עם הפיגוע במוזיאון היהודי לפני כשנה, אך העלת הכוננות וכוחות המשטרה הרבים שממלאים את העיר במצוד אחר המחבלים מהמתקפה בפריז, ערערו את תחושת הביטחון בצורה חריפה הרבה יותר, זאת, גם לאחר שמביאים בחשבון את הנתון המדאיג על העלייה במספר התקריות האנטישמיות אשתקד. משיחות עם יהודים וישראלים המתגוררים בבריסל עולה כי החשש להיות מותקף הפך עתה לנחלת הכלל. “אני חושש כבן אדם, לא כיהודי ישראלי”, מבהיר אופיר שמתגורר מזה שלוש שנים בבריסל.

    לדברי אופיר, העובד כמדריך טניס, “אני לא חושב שמישהו באמת יודע מה המצב ולאן הוא מוביל, אבל אני והאחרים יכולים רק להיות עצובים ממה שקרה בפריז”. למרות שלטענתו המתח לא מורגש ברוב בריסל, אלו הגרים במרכז העיר או בצמוד לשכונות בהן נערכות פשיטות המשטרה חדשות לבקרים, מעידים אחרת. אלכס, ישראלי שמתגורר בבלגיה 18 שנה, הוא בעל משרד פרסום במולנבק, השכונה שהגיעה לכותרות כקן הטרור האירופי.

    “האנשים כאן די בשוק, למרות שכולם ידעו מה קורה. התושבים והממשלה לא העזו לדבר על המחבלים הג’יהאדיסטים שכאן, ובאזורים מסוימים בבריסל המשטרה לא העזה להיכנס, לפחות עד לפני שבוע. התושבים והממשלה פוחדים מהערבים, ולא רוצים לעצבן אותם כדי שלא יעשו בלגן. עד עכשיו היה מן הסכם ג׳נטלמני בין הממשלה לערבים שאף צד לא מפריע לשני, בגלל זה לא היו כמעט פיגועים כאן חוץ מהמוזיאון היהודי”.

    אלכס טוען כי “במולנבק די מתוח ויש כל הזמן סירנות. אני לא חושש ללכת לעבודה כי אני לא מפגין את מוצאי וחי בפרופיל נמוך בלי קשר להיותי ישראלי. אבל יש תחושה שזו עיר במצור: הכל סגור, אירועים מבוטלים, אין אנשים ברחובות מרכז העיר והמון שוטרים, חיילים ומשוריינים ברחובות. זו ממש מלחמה”.

    “אני חושב שהבלגים לא אוהבים את המוסלמים, אבל עד עכשיו הם לא העזו לומר את זה. לא מדברים על זה בקול רם אלא בחוגים סגורים, כי אנשים לא רוצים שיחשבו שהם גזענים. מה שקורה עכשיו זו מציאות לא פשוטה עבורם. בארץ לא ראיתי כזו פאניקה. הממשלה מודה שעצמה עין ושחסכה באמצעי הביטחון. לא להאמין שהם מודים בזה ואנשים עוברים על זה הלאה. זה מין פלגמטיות ממש”.

    “הישראלים והיהודים מרגישים שעכשיו סוף סוף זו הבעיה של כולם ולא רק שלהם, אפשר לומר שיש תחושה של הקלה. עם זאת, לא נראה לי שהעובדה שכרגע האירופאים מאוימים בטרור תשפיע על החד צדדיות של הממשלות האירופאיות בסכסוך הישראלי-פלסטיני. לא תהיה סימפטיה כזו או אחרת”, הוא קובע.
    “חיינו על חבית נפץ”

    גם הרב מנחם חדאד, רבה של בריסל ושליח חב”ד בעיר שמתגורר בה מזה 24 שנה, מודה כי הוא לא זוכר מצב כזה, גם אחרי הפיגועים נגד הקהילה היהודית. לדבריו,”המצב הזה לא מפתיע, זה היה צריך לקרות באיזשהו שלב. אני לא חושב שהמטרה היא הקהילה היהודית, זה יותר הבלגים והאירופאים. היהודים הם רק ‘סיבה למסיבה’ ובאינטרנט היו כאלה שכבר האשימו אותנו בטרור בפריז, אבל אין סיבה לפחד”.

    “הלחץ הועבר לכל הציבור ולא נמצא רק אצל היהודים. אני לא מרגיש עלייה באנטישמיות, להיפך. כולנו עכשיו באותה הסירה, צריך לחזק אחד את השני. אנחנו בתור מאמינים יודעים שזה תהליך, נחזק את האנשים בשלב הזה, כדי להגיע לשלב חיובי יותר. אני לא זוכר מצב כזה, אבל אני שמח שהם יוכלו להבין מה אנחנו חווים. יש אוכלוסייה גדולה בבלגיה שניזונה מהתקשורת ולא מבינה את הקשיים שלנו. הגיע הזמן שהם יפתחו את העיניים”.

    כאחד מראשי הקהילה היהודית שמונה כ-40 אלף איש, הרב חדאד נמצא גם בקשר עם ראשי הקהילות המוסלמיות. “יש לי קשר טוב עם כמה נציגים מהקהילה המוסלמית, הרבה פעמים אנשי ה’חלל’ (בודקי הכשרות לפי ההלכה האסלאמית) מתקשרים לקבל עצות ועזרה, ואני עוזר להם בשמחה. אבל הבעיה המרכזית שלהם זה מה לעשות עם הצעירים בקהילתם”.

    גם יאיר לוי, מהנדס ובעל חברת אלקטרוניקה שגר עם משפחתו בבריסל 16 שנה, חושב שהקהילה המוסלמית בעיר צריכה לעשות בדק בית. “אישית אני לא מרגיש מטרה לטרור, כי למעשה עכשיו כולם הפכו למטרה אפשרית. אני לא יכול להגיד שאני שמח שזה מה שקרה, אך זו קריאת השכמה כי גרנו על חבית נפץ. סוף סוף יפסיקו להתייחס בכפפות משי לקהילות המוסלמיות, והן ייאלצו להוציא מתוכן את הגורמים הרדיקאליים”.

    לוי הצטרף לכתב ערוץ 10 לכתבה אודות המצב במדינה, ושוחח עם מוסלמים רבים. “הם אמרו לי שהם מתביישים להרים את העיניים, מקבלים הערות ארסיות מהפלמים. הם לא בטוחים לגבי עתיד ילדיהם, פחות מקבלים מוסלמים לעבודה. המוסלמים הגיעו הנה בשנות ה-70-80 והם נחוצים: הם נוהגים באוטובוסים וממלאים שירותים שונים. אבל הדור השלישי עובר שטיפת מוח. עד שההוקעה לא תבוא מהקהילה עצמה והיא תגיב נגד הקיצונים, לא ממש יקרה הרבה”.

    גם אופיר מעיד כי הקהילה המוסלמית סובלת מהגורמים הקיצוניים שהשתרשו בה. “יש לי כמה מכרים מוסלמים, והם לא מאוד שמחים מהמצב כמו כל אחד אחר”. לוי מדגיש כי “כאן זה שני מטורפים שחוזרים מסוריה ורוצים להחיל חוקי שריעה, זה לא כמו סכסוך טריטוריאלי רב שנים עם הפלסטינים עם רציונל מאחוריו”.

    מחוץ לביתו של לוי ומשפחתו שבצפון העיר, הלחץ מורגש פחות. “אני אופטימי, החיים כאן דיי רגועים. מאוד מפתיע לראות חיילים חמושים מכף רגל עד הראש בבריסל, אך כשהלכתי ליד הרובע המוסלמי בעיר העתיקה עם בני בקיץ האחרון, גם לא חשתי בטוח. מכאן לאן נלך? איפה יותר בטוח?”

Leave a Reply

Want to join the discussion?
Feel free to contribute!

Leave a Reply