Methodist Pension Board Bars Investment In 5 Israeli Banks

The pension fund for the United Methodist Church has blocked five Israeli banks from its investment portfolio in what it describes as a broad review meant to weed out companies that profit from abuse of human rights.

The fund, called the General Board of Pension and Health Benefits, excluded Bank Hapoalim, Bank Leumi, First International Bank of Israel, Israel Discount Bank, and Mizrahi Tefahot Bank, according to the pension board’s website.

The Israeli bank stock the board sold off was worth a few million dollars in a fund with $20 billion in assets. The fund also sold holdings worth about $5,000 in the Israeli real estate and construction company Shikun & Binui, and barred the company from the pension group’s investment portfolio.

The pension board identified Israel and the Palestinian territories among more than a dozen “high risk” countries or regions with “a prolonged and systematic pattern of human rights abuses.” Other countries on the list include Saudi Arabia, the Central African Republic and North Korea.

A spokesman for Israel’s foreign ministry declined to comment.

The Methodist church has about 13 million members worldwide and is the largest mainline Protestant group in the United States.

The pension board had initiated the review in 2014 with a focus on protecting human rights and easing climate change. A total of 39 companies around the world were excluded from the fund’s investments over human rights concerns and nine more were blocked over worries about their alleged contribution to global warming. The fund remains invested in 18 Israeli companies, according to board spokeswoman Colette Nies.

The banks had been among several companies targeted by United Methodist Kairos Response, a coalition of church members who advocate for divestment from companies with business in the Israeli occupied territories.

“This is the first step toward an effort that helps send a clear message that we as a church are listening and that we are concerned about human rights violations,” Susanne Hoder, a leader of United Methodist Kairos Response, said Tuesday. “We hope it will also be encouraging to people in the Jewish community who are working for justice.”

A competing group, United Methodists for Constructive Peacemaking in Israel and Palestine, said in a statement that the pension board action should not be viewed as divestment from Israel, since the top Methodist legislative body rejected proposals in 2012 to divest from companies that produce equipment used by Israel in the territories. The same body, called General Conference, passed a resolution denouncing the Israeli occupation and expanding Jewish settlements in the territories.

The pension board’s decision came at a time when divestment is gaining momentum among liberal Protestants as a tool to pressure Israel over its policies toward Palestinians. Last year, the United Church of Christ voted to divest from companies with business in the Israeli-occupied territories. The Presbyterian Church (U.S.A.) took a similar vote in 2014.

The next Methodist General Conference is scheduled for this May.

1 reply
  1. Joe Levin
    Joe Levin says:

    הוועד המנהל בקרן הפנסיה של הכנסייה המתודיסטית – אחד מהזרמים הפרוטסטנטיים הגדולים ביותר בארצית הברית – הודיע אמש (יום ג’) על החלטתו לאסור השקעות בחמשת הבנקים הגדולים בישראל. כך דווח ב”ניו יורק טיימס”. בהודעת הארגון, המונה יותר משבעה מיליון חברים, צוין כי ההחלטה התקבלה בעקבות שיקולים הנוגעים להפרות זכויות אדם.

    הרשימה כוללת את בנק הפועלים, בנק לאומי, הבנק הבינלאומי הראשון, בנק דיסקונט ובנק מזרחי-טפחות. הבנקים נכללים ברשימה שכוללת 39 חברות מכמה מדינות ברחבי העולם, שקרן הפנסיה הכריזה עליהן “פסולות להשקעה”. לפי הדיווח, נראה כי זו הפעם הראשונה שבה קרן פנסיה של ארגון כנסייתי אמריקני גדול נוקטת צעד כזה נגד בנקים ישראליים, שלטענתה מסייעים למימון בנייה בהתנחלויות.

    עורכי דין פלסטיניים, בתוך הכנסייה ומחוץ לה, תיארו את ההחלטה כצעד חשוב
    בקידום הקמפיין של ארגון ה-BDS. לעומת זאת, גורמים בתוך הכנסייה ציינו כי טענות הפלסטינים אינן נכונות, מכיוון שהכנסייה ממשיכה להשקיע בחברות ישראליות אחרות. עוד ציינו אותם גורמים כי חברים בארגון התנגדו באופן גורף לאיסור ההשקעות בבנקים הישראליים.

    דוברת הוועד המנהל של קרן הפנסיה, קולט ניס, מסרה בתגובה להחלטה כי הקו המנחה, שאושר על ידי הדירקטוריון ב-2014 ושיישומו החל בשנה החולפת, חל על 14 אזורים שונים ברחבי העולם ובכללם המזרח התיכון.

Leave a Reply

Want to join the discussion?
Feel free to contribute!

Leave a Reply